Dan Penn, Living On Mercy

Dan Penn groeit op in Vernon, Alabama. Hij is van 16 november 1941. In zijn tienerjaren is er de eerste gitaar en de interesse voor het opnemen van muziek. Als componist en producer werkt hij met Alex Chilton, Aretha Franklin, Percy Sledge, Nick Lowe, Hank Williams Jr. en een lange rij bekende en minder bekende artiesten. De eerste hit ‘Is A Bluebird Blue?’ schrijft hij in 1966. Met Spooner Oldham componeert hij ‘I’m Your Puppet’, een hit van James en Bobby Purify in 1966. Deze release overtuigt hem, hij kan een goed belegde boterham verdienen in de muziek business. In 1973 debuteert hij solo met de langspeler Nobody’s Fool. Living On Mercy is het achtste album van Penn als soloartiest.

Girl I confess
I really made a mess
Of loving you.

(Uit: ‘Clean Slate’ van Living On Mercy)
Penn is een artiest met niet al teveel thema’s. Hij zoekt bij medecomponisten vertrouwen en die affectie leidt tot liedjes met een kop en een kont. Het thema is de liefde en de kracht maar ook de problemen die deze emotie oplevert. Bijna jengelend vraagt Penn in ‘Clean Slate’ om een herkansing, hij wil het hart van zijn liefje opnieuw veroveren.

Just give me a clean slate
Let me wipe away all the mistakes
To find my way back into your heart.

In opener ‘Living On Mercy’ bezingt Penn de affectie, de energie die hij door de aanwezigheid van vriendin of vrouw levenslang voelt en met zich meedraagt. Het is 4.41 minuten balladerock. De ervaren musici in de begeleidingsband brengen Penn en de song naar een gelukkig einde. ‘I’ll See You In My Dreams’ en ‘I Do’ zijn daarna veelzeggende titels. De teksten veranderen nauwelijks, de liedjes zijn redelijk eenvoudig, melodische country in genoemde balladerock zonder gierende solo’s. In alle gevallen is het kwalitatief hoogstaande muziek, invoelbaar, op leeftijd en toch heerlijk energiek.

Midden jaren negentig verzorgen Dan Penn en Spooner Oldham een speciale avond in St. Ann’s Church in Brooklyn. Lou Reed is een van de bezoekers. Na het optreden komt Reed naar de kleedkamer van Penn en complimenteert hem en zegt: Als ik een liedje had geschreven met de schoonheid van ‘I’m Your Puppet’, zou ik direct na het voltooien van het nummer zijn gestopt met componeren.’ Het is een veelzeggende gebeurtenis. Grote artiesten nemen de hoed af voor Penn. Hij is bekend en geliefd in de muziekwereld, heeft aan talloze hits meegewerkt, maar is nog altijd wat onbekend bij het grote publiek. De Amerikaan is van 16 november 1941 en in afsluiter ‘One Of These Days’ bezingt hij de tijd dat hij er niet meer zal zijn.

Guess I know there comes a time
When the Lord will draw the line

Natuurlijk is er de religie, maar er is ook het emotionele moment van afscheid dat in het verschiet ligt. Op Living On Mercy is Dan Penn levendig en realistisch. Voorlopig is er dit prachtige document van een van de belangrijke artiesten van de afgelopen zestig jaren. Dat hij nog een paar jaren mee mag gaan. (The Last Music Co.)