Billy Bragg & Joe Henry, Shine A Light

billy-bragg-joe-henry-shine-a-lightGeen land waarvan de weidsheid en vrijheid zo gedefinieerd is door treinen en spoorwegen als de VS. In de Amerikaanse literatuur, schilderkunst, film en muziek speelt het uitgebreide spoorwegnet en het daaraan gekoppelde ‘train hopping’ al decennialang een markante hoofdrol. Op literair vlak leidde dat tot meeslepende romans als Dharma Bums van Jack Kerouac en The Road van Jack London, boeken waarin het leven van de rusteloze, immer voorttrekkende hobo centraal staat. Schilder Howard Fogg legde op zijn beurt de romantiek die aan treinen kleeft vast in een resem fraaie taferelen waarvan vooral het reusachtige Santa Fe 51-PA tot de verbeelding spreekt. Diezelfde romantiek stond al evenzeer garant voor een goedgevulde schatkamer vol prachtige liedjes over het geluk en verdriet dat de trein hoppende vagebonden, avonturiers en klaplopers op hun reizen tegemoet reden of juist achter zich lieten.

Billy Bragg en Joe Henry, twee ongedurige zielen met een groot en warm hart voor de muziek uit het Amerikaanse verleden, besloten aan het begin van dit jaar samen op zoek te gaan naar de mystiek achter die liedjes over het al dan niet clandestiene zwerven met de trein. Ze stapten in Chicago op een trein richting Los Angeles, hielden onderweg geregeld halt om dertien ‘train songs’ op te nemen in wachtzalen, treindepots, stationsgangen en hotellobby’s, om meer dan 4300 kilometer later uit te stappen met de ruwe tapes in handen van Shine A Light, Field Recordings From The Great American Railroad. Op dat sobere album (stemmen, akoestische gitaren en een verdwaalde mondharmonica) pakken Bragg en Henry naast wat meer voor de hand liggende songs als The L&N Don’t Stop Here Anymore en Midnight Special, uit met opmerkelijke versies van Woody Guthries Hobo’s Lullaby en Gentle On My Mind van Jim Hartford en met een ronduit zalige versie van Gordon Lightfoots Early Morning Rain, als was het om aan te tonen dat er geen leeftijd staat op een goede train song. Dat beiden ervoor kiezen om de sfeervolle omgevingsgeluiden niet weg te filteren, maakt dat deze field recordings hun naam alle eer aandoen. (Cooking Vinyl)